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La magnífica nebulosa de Orión (Messier 42)

En este nuevo artículo estaremos hablando sobre la impresionante nebulosa de Orión, conocida también como Messier 42. Uno de los cuerpos celestes más populares del cielo nocturno.

Según la historia, la cultura Maya comparó la nebulosa Orión con un «fuego cósmico de creación». Si nos ponemos a analizar dicha comparación, llegaremos a la conclusión de que no estaban errados. Ya que la Nebulosa de Orión es una gran «incubadora estelar» donde el polvo cósmico forma estrellas.

La nebulosa forma una nube casi esférica, y alcanza temperaturas cercanas a los 10 000 K, sin embargo, cerca de los bordes exteriores la temperatura es mucho más baja.

La nebulosa de Orión está a 1500 años luz de distancia, eso es relativamente cerca, lo que la convierte en la región de formación estelar más cercana a nuestro planeta. Es una de las nebulosas más brillantes, la misma está situada en la constelación de Orión, y puede ser observada a simple vista en la noche.

Cinturón de Orión

La nebulosa está hacia el sur del popular cinturón de Orión. Este cinturón está compuesto por tres estrellas muy brillantes, cuyos nombres son: Alnitak, Alnilam y Mintaka. En la jerga popular se les conoce como los tres Reyes Magos o las tres Marías.

Imagen 1. El asterismo del cinturón de Orión, también conocida como: Las Tres Marías o Los Tres Reyes Magos. Wikimedia-JA Galán Baho.

Cabe resaltar que el cinturón de Orión es un asterismo. Un asterismo es un patrón popular no oficial de un conjunto de estrellas que se reconoce en el cielo de la noche. Difieren de las constelaciones, ya que estás últimas son reconocidas oficialmente producto de la labor científica. El cinturón de Orión toma este nombre, puesto que se parece al cinturón de la figura del cazador, correspondiendo a su parte central.

Imagen de la nebulosa de Orión tomada por el Hubble

Esta impresionante imagen astronómica en mosaico tiene más de mil millones de píxeles, es la más nítida hasta el momento de la Nebulosa de Orión tomada por el telescopio espacial Hubble. Fue creada utilizando 520 exposiciones tomadas en múltiples longitudes de onda de luz.

La nebulosa de Orión es una región muy turbulenta de formación de estrellas y es una de los objetos más fotografiados por astrónomos aficionados y científicos. En el siguiente link puedes descargar las versiones de la imagen de la nebulosa de Orión.

El Hubble tomó varias imágenes de la mayor parte de la nebulosa Orión, sin embargo, también se utilizaron imágenes terrestres para armar este gran rompecabezas astronómico.

Imagen de la nebulosa de Orión tomada por el Hubble
Imagen 2. La imagen más nítida de la nebulosa de Orión realizada por el Telescopio Hubble. En la imagen aparecen más de 3000 estrellas de varios tamaños. Las observaciones de Orión se tomaron entre 2004 y 2005. Foto: NASA, ESA, M. Robberto (Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial/ESA) y el Equipo del Proyecto del Tesoro Orión del Telescopio Espacial Hubble.

Cabe resaltar, que el color naranja de la imagen se debe al hidrógeno, el verde se produce por la presencia de oxígeno y el rojo representa tanto el azufre como las observaciones realizadas en luz infrarroja.

Entre las estrellas detectadas por el Hubble se encuentran posibles enanas marrones jóvenes, la primera vez que estos objetos se ven en la Nebulosa de Orión en luz visible. Las enanas marrones son las llamadas «estrellas fallidas». Estos objetos geniales son demasiado pequeños para ser estrellas ordinarias porque no pueden sostener la fusión nuclear en sus núcleos como lo hace nuestro Sol.

La nebulosa de Orión es una enorme nube de polvo y gas donde se está forjando un gran número de nuevas estrellas sí miramos hacia el centro, la misma es el hogar de 4 estrellas jóvenes muy masivas las cuales le dan la forma a la nebulosa. Estas 4 estrellas liberan luz ultravioleta, lo cual esculpen los bordes de la nebulosa e interrumpen el crecimiento de muchas estrellas pequeñas en esa parte de la nebulosa.

Imagen 3. Cúmulo del Trapecio ubicado en el centro de la nebulosa de Orión. A la izquierda se puede ver en luz visible y a la derecha en luz infrarroja. Foto: NASA.

¿Cómo observar la nebulosa de Orión?

Si quieres observar la nebulosa de Orión debes ubicar primero la constelación de Orión. Esta la puedes reconocer fácilmente por la figura de un cazador y su cinturón compuesto por tres grandes estrellas (Alnitak, Alnilam y Mintaka).

También, verás más arriba de la constelación de Orión, la constelación de Tauro, que tiene su estrella más brillante, Aldebarán, y más abajo estará también la constelación de Canis Major, que tiene su estrella más brillante, Sirius.

Luego de estar ubicado, debes mirar debajo del cinturón de Orión y cerca de la estrella Rigel, y podrás ubicar a la majestuosa nebulosa de Orión por sus bellos colores.

Imagen 4. Ubicación de la constelación de Orión. La nebulosa Messier 42 está hacia el sur del cinturón de Orión. También, se puede apreciar en la parte superior la constelación de Tauro y en la parte inferior la constelación Canis Major. Créditos: Imagen cortesía de Stellarium

REFERENCIA

Messier 42, la nebulosa de Orión. (2017). Recuperado de: https://www.nasa.gov/feature/goddard/2017/messier-42-the-orion-nebula


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